旅者之书 苹果之谷

苹果之谷

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苒和长着六条长腿的大象呼灵走在山路上,启程太早,山里还罩着浓雾。两旁不时伸出挂满野生苹果的树枝,呼灵走过,用柔软的长鼻摘下一个递给苒,自己再扯下一整枝放入口中。苒看看,红彤彤的苹果已经熟透了,在衣袖上擦擦咬一口,清甜的苹果汁四溢。

山谷重重,雾气渐重,弥漫着苹果香甜。苒一开始以为是自己口中残留的苹果味道,但是中间还夹杂着肉桂的浓香,空气也越来越浓稠,一开始是朝阳照射的薄雾那淡淡的金色,后来像是浓浓的糖浆,就连呼灵都开始举步维艰,步伐越来越小,越来越慢。

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苹果镇是个小而精致的镇子,比邻而建的房子都有着木头框架、瓦片屋顶,墙壁淡绿姜黄绯红配在一起像是饼干盒子上用水粉画出的景象。而苹果镇引以为傲的肉桂苹果糖玻璃瓶上,也就正印着这番图样。

镇子西边广场有个喷水池,彩霞漫天,一群白鸽飞过整个镇子,落在泉口饮水嬉戏整理羽毛。年轻妈妈教孩子把面包分些给白鸽,孩子跌跌撞撞地走过去,有些胆怯,身体后仰,手臂伸得直直地。鸽子纷纷飞来抢食,逗得孩子咯咯直笑。

大些的孩子在围着圈踢毽球,一个红发满脸雀斑的小男孩十分出挑,一脸满不在乎地做着各种高难度动作,凌空、背踢、用额头膝盖接住再高高踢出去;在他对面扎着双股麻花辫子的小女生,身姿轻巧地接过男孩送来的球。孩子堆中混着一只金毛大狗,漏掉的球每每被它凌空咬住。红发男孩正高高跳起,左脚弯在身后准备挑出毽球,大狗突然伏在地上低吠。男生一惊失去平衡摔了个仰八叉。大家笑得前仰后合。男孩撑起身子,指着前方,「那是什么?」

男孩指着的地方,是一道金色的墙。叫它墙似乎不太妥当,因为「墙身」并不是坚硬的石块砖头,而更像是微微颤动的果冻,看不清有多厚,而现在这个「果冻」里面出现了一个庞大的影子,颜色越来越浓。

广场上的人越来越多,周围的店家听到墙里出现了东西,都放下了手中的活,和店里的客人一起到了广场。「是大象!」刚才喂鸽子的孩子拉拉妈妈的裙脚。「胡说,我们这里怎么会有大象。」但是影子更清楚了,「真的是大象!」「和画册上的不一样嘛。」「为什么腿那么长?」「那就不是大象咯?」「上面还有人!」「鼻子伸出来了耶!」

的确,墙中伸出一截象鼻,上面还覆盖着厚厚的胶质,然后是头,身子和上面坐着的女孩。果冻状的物质遇到空气之后凝固,长着六支长腿的大象和女孩就像远古被树脂捕捉的奇异昆虫化成了通透晶亮的琥珀,矗立在广场上。

「怎么办?用锤子敲开么?」红发男孩说。「胡说,」肉店的健硕大叔狠狠盯了他一眼,「一敲整个人都碎了。」男孩吐吐舌头跑开了。「热水浇么?」「哪有那么多热水。」

正在人们议论纷纷的时候,晚祷的钟声敲响了。铛铛铛铛的钟声回荡在镇上,随着一声脆响,裹在苒和呼灵外面的金黄脆壳裂开了一条缝,整个碎成千片万片洒落。

2

苒被鸽子的咕哝声唤醒的时候,全然不知道自己身在何方。肚子咕咕直叫,从门外传来一阵香味,循着香味下楼,走到厨房。一个扎着白色围裙的嬷嬷正在煎着培根,回头看到苒,笑笑说,「你醒了啊,真早,坐坐坐,在做早餐呢。」苒坐到空着的位置上,对已经在那里的人笑笑道早安。嬷嬷给她递过来一个装着培根和煎蛋的盘子,说:「苹果汁、面包和果酱蜂蜜都在桌上,你自己弄。你旁边的是在磨坊工作的维塔,我的两个孙孙,红头发的小吉,女生是小嘟。你是旅行者吧?真是鲁莽的孩子呢。这个季节绝对不能从西边到镇子里来,这块大陆上的人应该都知道的。」嬷嬷一边忙活一边数落着苒。苒低着头,装着认真地抹果酱,苹果酱里面有点点姜粒,味道很特别。培根煎得焦黄,蛋嫩得恰到好处;吃着觉得很幸福。

两个孩子一边吃饭,一边偷偷看着苒,苒一回望两人就把头埋在牛奶杯里,煞是可爱。「请问,我的同伴?」「你是说那只大象吧?维塔帮你拴在马厩外了。好大的家伙,不过好在有它,否则你可能就困在山上了,等到冬天我们找到你的时候,天知道变成什么样子了。」嬷嬷又在念叨。

「帮你给它喂了苹果,它好像很喜欢的样子。」维塔是个身形高瘦的男孩,声音很爽朗。小吉和小嘟咯咯笑着「我们也要喂大象!」「也要喂!」「喝完牛奶才准去。」「谢谢你呢。」苒说。「没事,我今天要去修理磨坊上的风车,一起去吗?」「好。」「维塔,你可要好好招呼这位旅行者,对了,你叫什么名字?」「苒,安苒。」「安苒么?大家都叫我福嬷嬷」嬷嬷笑笑,「我这地方虽然不大,但也招呼旅行者,正好有房间,你就住着吧。」

吃完早餐,帮忙收好碗碟,苒出门找呼灵,发现小吉和小嘟在它身边,两人各抱着一个大竹篮,轮流把里面的苹果扔给呼灵,大象用鼻子接住送入口中,两人一象乐此不彼地玩着接球游戏。看到苒的身影,呼灵迎上去低下头,用长鼻在她身上蹭来蹭去。「好啦好啦,」苒笑着拍拍它,「我们会在镇上住几天,你也休息一下好了。」

3

苹果镇的东边,成三角形排列了三座磨坊,两边的稍小,中间的一座极大。都是一式一样的圆筒形建筑,墙身原本应该是雪白,但现在都凝结了一层昨天覆盖在苒和呼灵身上的金黄外壳,在朝阳的照射下如宝石般闪闪发光。磨坊背后就背着风车的扇页,并不是常见的四片矩形,而是成圆形排列的三角风帆,远远看去,像是缓缓转动的雏菊花瓣。苒一时看得入了迷。

「很美吧。小的两个是供镇上日常应用的,大的那个就是用来做肉桂苹果糖的工厂。风车带动复杂的齿轮把苹果磨碎,过滤后的果汁加入东方运来的肉桂棒煮沸后慢慢熬治就是肉桂苹果糖的原料了。我们的苹果糖,可是供应到整个大陆的佳品。不过麻烦的是,熬制时蒸腾的雾气会凝结在外面,磨坊的墙上倒没有关系,风车扇页上的就一定要敲掉,否则就会拖慢转动的速度,这是每天一定要做的功课。」维塔挠着头说。「怕高不?」苒摇了摇头。「那我们就先去最高的那个,可以眺望全镇的景色。」

塔身安着长长一条 Z 字型铁梯一直通到塔顶,越往上爬风越大,苒紧紧抓住了扶手稳住身形。风车呼呼转动,远处看来似乎蜻蜓翅膀般轻盈半透明的东西,来到近前居然如此巨大而实在。爬到顶端,整个镇子和周围的山谷都收入眼底了。从高处看,苒才明白为什么糖雾会聚集在西边的山谷。苹果镇位于一条从东向西逐渐收拢的宏伟山谷之中,秋天东风从远方吹来,经过山谷推动风车,也带着糖雾经过苹果镇,但是到了西边,被重重山峦挡住,就滞留在了镇子西边,变成了粘稠的墙壁。

「天气再冷些下第一场雪的时候,糖雾就会冻住,我们会尽量敲下一些作为家中动物过冬的食物,剩下的等到来年春天随着春雨融入溪流流回西边山谷滋养大地,年复一年都是这样的。」维塔不知道什么时候也爬了上来,把背上的硕大包裹放下打开,拿出一个木质大盒子,打开盖子,露出一整排音叉。

「这是什么?」维塔憨憨笑着说,「昨天包裹着你们的硬壳随着钟声裂开,我猜是共振的缘故,今天想试试有没有声音能让风车叶上覆盖的糖雾硬壳也裂开,我就不用每天一片一片的敲了。所以就去教堂问牧师借了调管风琴音阶的这个。」「是个好主意呢。」苒点头。维塔拿起第一个,满怀希望地敲了一下,清脆的「Do」音响起,两人看着白色扇页,什么也没有发生,苒捡起下一个,「Re」,还是一样,两人轮流敲了所有的音叉,风车的扇页上浅金色的薄壳依旧。维塔有点沮丧地挠了挠他那乱糟糟的头发,「我以为一定会有用的呢,是声音太小了么?」苒突然想起了小时候在音乐教室发生的一幕,看了看,指着一边堆的几个硕大木桶说,「帮我推一个木桶过来。」维塔一副很迷茫的样子,但还是和苒合力把一个木桶推了过来立好,苒重新拿起第一个音叉,敲响后立在木桶上,音叉细微而清脆的声音突然变得响亮。第二个,「Re」,第三个「Mi」, 苒刚刚把音叉敲响放上木桶,就听到了分明的破裂声,碎了的糖片随着扇页的转动四散,有一瞬间,风车似乎拥有了一个浅金的光环。两人都看得呆了。

先回过神来的是维塔,「太好了太好了!成功了耶!」苒也完全不敢相信这么误打误撞的法子居然成功了,两人在磨坊顶上一直一直笑着看着摆脱束缚后转得更快了的风车叶。维塔乐呵呵地把音叉收好,放回包里。

4

「你看」,维塔指着扇页背后西边的山谷,「制糖的苹果就来自西边的山上,采摘的时候每颗棵树顶的苹果我们都会留给小鸟们和其它动物。」山谷满是深深浅浅的各种绿色,是苹果树的圆冠,中间还夹杂着饱满的红和金。在扇页旋转的空隙,苒似乎看到了树冠的顶端有一抹棕黄,定神看,是只长颈鹿啃着树上的苹果。「这里还有长颈鹿啊。」维塔顺着苒指的方向忘过去,的确,在一片绿色中间,长颈鹿的头格外显眼。「那是巡游马戏团吧!」维塔一脸兴奋,「今年来得有点早。」的确,从树冠的缝隙中,露出了一个又一个笼子,老虎、豹子、长颈鹿、和三架大篷车,最前面拉着整个队列的,是首尾相连的三头大象,头象身上坐着一个包着头巾的男人,看到最尾的象驻足想摘苹果,毫不犹豫地举起长鞭,准确地抽在最敏感的鼻端。大象吃痛低吟一声,又默默往前行走。

苒看到这里,转身跟维塔说,抱歉我要回去旅馆去了。随即急急下楼梯一路奔跑,看到苹果旅馆在风中摇曳的手制招牌的时候,已经有些上气不接下气了,直到看到呼灵庞大的身子,焦焦提着的心才算是稍稍放下来一些。应该昨天走累了吧。呼灵跪坐在地上睡着了,听到苒的脚步声睡眼朦胧地看了她一眼,就用长鼻把她卷到身边,苒双手环抱着呼灵的脖子,听着它安稳的呼吸声。这是她在这个异世界中,最接近家人的存在了。

「呼灵,」苒小声在巨象的耳边说,「来了一些新的人。我有些不放心,你先回到书里面好不好。」呼灵睁开一只眼睛看着她,长鼻哼唧了一声表示不满。「来的是巡游马戏班,我看到头人在打它们的象。」呼灵双眼圆睁,站了起来,蹄子刨地。「不行,对方的人实在太多,你还是避避好了。」苒无奈地站起来,从包里拿出「旅者之书勘察员手册」,翻到第二页「伙伴」一章托在左手,右手摸着项链的无限吊坠,轻声说「呼灵回去」。空白的书页中就出现了呼灵的圆身长脚,大象朝苒吹吹鼻子就猛转过身,书页上只能看到不停左右晃动的短尾。

苒叹了一口气合上书走出马厩,回到旅馆的厨房。福嬷嬷正在早上吃饭的长桌上做苹果派,饼皮已经擀好放在模子里面,福嬷嬷在一个大锅中溶了两块牛油,加进水、红糖和白糖烧滚后换成小火,看着苒来了,招呼她洗手慢慢拌着锅里的混合物,自己则利落地把切好的一大碗苹果丁倒到饼皮里,「应该好了把。」苒看着锅里已经变成了漂亮的焦糖色的溶液,嬷嬷满意地点了点头,让苒小心地把糖液倒入,苹果丁上就盖上了一层棕红。最后两人一起把切成条状的派皮贴成网格,嬷嬷戴上手套把派放入预热好的烤箱。房间中就慢慢充满了烘焙的味道。 

5

马戏团并没有开进苹果镇,而是在东边的大草坪安顿了下来,夜幕降临之前,草坪上就散开了各色的小小帐篷,像是雨后冒出的鲜嫩蘑菇。接下来的几天,苒和维塔去磨坊给风车除糖的时候总会看到团员在初秋暗绿的草坪上忙碌,一个圆形的龙骨支架慢慢搭了起来,上面绷起一个红白蓝相间彩条的巨大帐篷。马戏团的鲜艳颜色也蔓延到了镇里。蔬菜店和糖果店门口都贴上了月圆之夜将会有盛大演出的传单。而每天傍晚西边的广场上,都会有几个团员拿着形状古怪的乐器演奏者节奏热烈的舞曲,而红鼻子穿着吊带花裤的小丑也会出现,后面跟着一大群孩子。孩子们把毽球丢在了一边,转而拿着两三个苹果依次抛向空中或是同伴。广场上不时响起被苹果砸到头的孩子吃痛的叫声和同伴的嬉笑。

而大人们则是日出而起,到东边的山谷采苹果。金黄、翠绿和通红的果实被分别装到柳条编织的大筐子,用驴车运到磨坊。苒每天中午之后都会去帮忙,在温暖的秋日阳光下爬上矮梯,在墨绿的树冠上采摘苹果看似简单,其实劳累得超乎想象。每人的胸口都挂着一个竹篮,采到了的苹果就往里面放,差不多放满以后再把竹篮里的收获倒进大筐。一次又一次地重复,手臂随着不断上举越来越酸痛,胸前的竹篮也愈加承重。看着旁边手脚轻快的镇上居民晒得通红的脸上蒙着一层密密的汗水,苒就暗暗给自己打气加快手上的动作。虽则辛苦,但是在苹果甜美微酸的馨香中把树木利用从泥土大气中得到的养分酝酿了一整年的沉甸甸果实摘下的劳作,让她觉得自己无比地接近自然的神秘循环。而且实在劳累了,可以挑选一个形状最完美,光泽最诱人的苹果大口咬下,让苹果汁充满口腔。苒最初独爱山谷里特产的金色苹果,甜得似乎在吃着固体的蜂蜜,很快过度的甜就麻痹了味觉,只能转而吃甜度适中的通红苹果,最后发现,只有青苹果的清爽微酸才能让味蕾醒过来。一天的劳作结束回到家,苒和维塔常常累得晚饭吃到一半就在座位上低头睡着了,每每逗得小嘟和小吉哈哈大笑。好不容易吃完饭到了床上,连和在「旅者之书勘察员手册」中的呼灵打招呼的精力都没有,就在窗外照进来的蓝色月光中沉沉睡去。

每天早上和维塔去风车上除糖的时候,苒都会把呼灵从「勘察员手册」中唤出来,高大的磨坊正好能遮住大象的身影。大象不知道为什么完全没有被受困一幕影响,酷爱苹果肉桂糖,每次音叉一响,糖片纷纷掉落的时候,就忙忙用长鼻把糖片捡起塞在嘴里咬得喀嚓作响,忘记埋怨苒让它一人在书中呆着。但是今天东边的草坪上,明明依然是忙碌着的团员,彩色的大帐篷也依旧树立在中央,但就是有种异样的感觉。是什么呢?再看看,才发现诡异感来自何方,他们不是在搭帐篷,而是在拆。再想到昨天出奇明亮的月光……

「维塔,昨晚是月圆么?」维塔一拍脑袋,「应该是吧,太可惜了呀,他们的表演好精彩的,昨晚太累了完全不记得了。」来到山谷一问,十个人中倒是有九个说是忘记了,去了的人直直摇头,说硕大的帐篷中只坐了聊聊几十人,实在太冷清了,团员们的表演一点也没有因此懈怠没错,但是没有了观众的表演,无论怎么努力也只有说不出的凄凉。

「这是我们的错」,后面突然响起一把慢条斯理幽幽的声音,把大家都吓了一条。原来是马戏团的小丑,虽然穿着和大家无异的衣服,也没有化妆,却依然戴着通红的鼻子,两相对比效果相当的诡异,他也没有用平时和孩子们逗乐时候的夸张声线,真实的声音似乎有掩不住的失落。「我们今年来得太早了,往年来的时候,苹果收获的季节已经结束,每场演出都会爆满,孩子们也很高兴。苹果镇是我们最喜欢巡演的地点之一,每一个团员,甚至是团里的动物,都期盼了整整一年。今年东边出了一些小小的意外,我们跳过了几个镇子直奔这里,结果……」在场的居民都停下了手中的活,眼睛不知道往哪里看才好。蔬菜店的大叔突然说,「那就留下来吧,收获季节马上就要结束了,你们可以吃着苹果好好休息一下,活忙完了,马上带着孩子们去看你的演出!」大家连连附和。「谢谢大家的好意」还是那慢得有些过分的声音,「但是我们要急着赶路了,明年再见。」小丑慢慢转身,正要离去,似乎想起了什么停了下来,在怀里摸了半天,把摸出来的东西递给了蔬菜店大叔。是一袋金色发着微光的种子。「这是我们在西方高原找到的苹果树种子,非常珍贵,一心带来给大家做见面礼的,请大家手下。」说完不等大家反应,就转身离开了。苒不知道是不是自己多心,但小丑转身离开的时候,嘴角似乎挂着一抹得意的笑容。

过了不久,收获季节结束了,苒和呼灵也离开了苹果镇,但在路上每逢满月,她都会想象在蓝色巨大圆月下的彩色帐篷,和帐篷里对着寥寥观众奋力演出的马戏团,不知道那袋金色的种子,结出的苹果是什么味道呢?

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